Recuperação do turismo na Malásia fracassa com Tailândia e Indonésia lucrando


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A Malásia está lutando para trazer de volta os turistas em comparação com seus pares do Sudeste Asiático, depois de eliminar as restrições à pandemia.

A capital de Penang, George Town, é uma das atrações turísticas mais populares da Malásia [Courtesy of Kit Yeng Chan]

Kuala Lumpur, Malásia – Para Arthur Wilkinson, um empresário nascido em Penang que abriu o primeiro centro de terapia de flutuação da Malásia em sua ilha tropical natal, quase dois anos sem turistas marcaram o fim da estrada.

A Float For Health, localizada em Tanjung Tokong, um município costeiro no lado nordeste da ilha de Penang, fechou as portas para sempre em janeiro de 2021, quando as restrições de fronteira introduzidas para impedir a entrada do COVID-19 reduziram os clientes a um gotejamento.

“Oitenta por cento dos meus clientes eram turistas e, naquela época, qualquer um que trabalhasse nessa indústria sofria por razões óbvias”, disse Wilkinson, que também dirige o restaurante Heap Seng em 29 em George Town, à Al Jazeera.

A Malásia reabriu suas fronteiras para turistas em abril, antes de retirar todos os requisitos de vacinação e testes de PCR em agosto.

Mas, quase um ano depois de saudar o retorno dos visitantes internacionais, o setor de turismo da Malásia não está apenas lutando, mas também alcançando seus pares do Sudeste Asiático.

A Malásia recebeu cerca de 3 milhões de visitantes em 2022, contra 134.728 visitantes no ano anterior, de acordo com o Tourism Malaysia. A entrada foi apenas cerca de 12% do número que chegou em 2019.

Tailândia, Cingapura e Indonésia – que receberam 10 milhões, 4,6 milhões e 4,58 milhões de visitantes, respectivamente – viram as chegadas retornarem a cerca de um quarto dos níveis pré-pandêmicos.

Os 3,6 milhões de visitantes estrangeiros do Vietnã, embora aquém da meta do governo, representaram cerca de um quinto de sua entrada em 2019.

Uma casa malaia tradicional em Langkawi, Malásia.
Casas tradicionais da Malásia são populares entre os turistas em Langkawi [Courtesy of Kit Yeng Chan)

Tourist industry figures have offered a range of explanations for Malaysia’s weak rebound from the pandemic compared with its neighbours, from poor cost competitiveness to the country’s reputation as a buttoned-up, predominantly Islamic society. Tourism Malaysia declined to comment.

Earlier this month, the Malaysian Islamic Party-backed state government in Kedah, home to the popular duty-free resort island Langkawi, caused jitters in the tourism sector when it floated a possible ban on alcohol sales.

Kedah Chief Minister Datuk Seri Muhammad Sanusi Md later clarified that the sale of alcohol in Langkawi is under the jurisdiction of the Finance Ministry, not the state government, and the state government had no authority to interfere with the tourist island’s duty-free status.

Malaysia already has some of the world’s highest alcohol taxes and imposes harsh punishments for drug offences, including the death penalty for trafficking.

Neighbouring Thailand, meanwhile, has built on its reputation for having a tolerant attitude towards vices, decriminalising cannabis in June 2022.

“From mid-December to mid-March, I used to have 80-90 percent of clients from Europe, and now I only have about 60 percent,” Anthony Wong, owner of Frangipani Langkawi Resort & Spa, one of the island’s oldest eco-resorts, told Al Jazeera.

“Flights to Malaysia from Europe are less [frequent] e mais caro, e Langkawi não é tão barato quanto seus vizinhos, especialmente o alojamento. … A Europa também está entrando em recessão, com a inflação subindo, e questões relacionadas à guerra em curso na Ucrânia tornam mais desafiador para eles gastar dinheiro em viagens”, disse Wong.

Wilkinson, que transferiu seu negócio de terapia de flutuação para Bali, na Indonésia, para aproveitar o maior número de turistas e o que ele disse ser uma mão de obra mais confiável, disse que a Malásia não pode se dar ao luxo de ser complacente com sua atratividade para visitantes estrangeiros.

“Precisamos estimular o turismo de alguma forma antes que seja tarde demais, já que a Malásia está perdendo maciçamente para a Tailândia e a Indonésia”, disse ele.

“Embora a Malásia tenha uma variedade muito maior de cozinhas, nosso cenário e qualidade de alimentos e bebidas não está à altura de nossos vizinhos, que também têm impostos sobre o álcool mais baixos e são mais abertos a novas ideias de turismo.”

Arthur Wilkinson
O empresário de Penang, Arthur Wilkinson, acredita que a Malásia precisa fazer mais para atrair turistas de volta às suas costas [Courtesy of Arthur Wilkinson]

Fabio Delisi, gerente da operadora de turismo receptivo Lotus Asia Tours, com sede em Kuala Lumpur, disse acreditar que o potencial da Malásia foi prejudicado por uma promoção sem brilho e conectividade relativamente fraca em comparação com outras partes da região.

“Na Malásia não faltam atrações, principalmente as naturais. O desenvolvimento do turismo sofre com políticas e atividades promocionais inconsistentes nas últimas décadas”, disse Delisi, que tem mais de 30 anos de experiência em turismo na região, à Al Jazeera. “O turismo é um exercício de relações públicas de longo prazo.”

Delisi, cuja empresa também opera na Indonésia e em Cingapura, disse que a sorte da Malásia contrasta fortemente com a da Indonésia.

“Somos atacadistas que operam na Malásia, Indonésia e Cingapura desde o início dos anos 90 e, em 2022, tivemos um declínio de chegadas de até 90% de nossos principais mercados ocidentais para a Malásia, enquanto observamos um crescimento de dois dígitos na Indonésia para o mesmo período”, disse.

No leste da Malásia, que é separado da Península da Malásia pelo Mar da China Meridional, há sinais de que o turismo está se recuperando muito mais rapidamente.

As operadoras se beneficiaram de um nicho de mercado de ocidentais que gastam muito em busca de aventuras tropicais nos estados do leste da Malásia, na ilha de Bornéu, conhecida por sua vida selvagem e natureza intocada.

“Atingimos a mesma receita de 2019 no ano passado, apesar de ser uma operação de oito meses”, disse Jessica Yew, diretora da empresa de turismo Sticky Rice Travel, com sede em Kota Kinabalu, capital do estado de Sabah, à Al Jazeera.

“É principalmente por causa do nosso segmento de mercado. [We cater to the] mercado americano de alto padrão / luxo – a pandemia teve pouco ou nenhum efeito em suas finanças e eles estavam apenas esperando a reabertura da fronteira. Os pedidos de europeus e britânicos chegam aos poucos, mas fechar a venda para eles é mais difícil.”

Para aqueles com menos para gastar, os custos de viagem e acomodação em Bornéu, que são os mais altos em anos, podem ser desanimadores.

“A maioria das pousadas e fornecedores de transporte introduziram um aumento de até 20%, enquanto agências governamentais como a Sabah Parks dobraram o preço de algumas licenças e entradas”, disse Yew.

Jéssica Yew
A operadora de turismo Jessica Yew, com sede em Sabah, diz que seu negócio emergiu da pandemia em uma posição forte devido ao alto consumo do mercado americano [Courtesy of Jessica Yew]

Os preços mais altos incluem licenças para escalar o Monte Kinabalu, o pico mais alto da Malásia com 4.095 metros (13.435 pés), que este mês dobrou de 200 ringgit para 400 ringgit (US$ 46 para US$ 92).

Somados aos custos de guias, alimentação e hospedagem, os pacotes mais baratos para enfrentar o cume chegam a cerca de US$ 550 por pessoa.

Embora Sabah seja geralmente barato fora das áreas de conservação, apenas alguns dos parques protegidos do estado são promovidos pelas autoridades como os principais pontos de venda para os visitantes.

“Eu digo às pessoas para irem a Sumatra [in Indonesia] para ver orangotangos, já que custa um terço a um quinto dos preços do Bornéu da Malásia”, disse Yew.

Para muitas outras operadoras, o retorno dos visitantes chineses e sul-coreanos, o maior grupo de visitantes a Sabah antes da pandemia, será crucial para suas fortunas no próximo ano.

As empresas, em particular, estão acompanhando de perto a reabertura de suas fronteiras pela China na semana passada, após três anos de isolamento internacional.

Ainda assim, alguns dentro do setor são céticos quanto a qualquer solução rápida para as lutas do setor.

“Estamos pagando o preço por mais de vinte anos de apólices aleatórias sem foco e continuidade”, disse Delisi, da Lotus Asia Tours.

“Apesar do esforço de vários bons tecnocratas, sem uma estratégia estruturada, coordenada e consistente, não vejo como as coisas podem mudar ou melhorar em breve.”


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