Mudanças no estilo de vida, não uma pílula mágica, podem reverter a doença de Alzheimer


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No verão passado, um grupo de pesquisa da Universidade da Califórnia, Los Angeles (UCLA) publicou discretamente os resultados de uma nova abordagem no tratamento da doença de Alzheimer. O que eles encontraram foi impressionante. Embora o tamanho do estudo tenha sido pequeno, todos os participantes demonstraram uma melhora tão acentuada que quase todos foram encontrados na faixa normal dos testes de memória e cognição até o final do estudo. Funcionalmente, isso equivale a uma cura.

Essas são descobertas importantes, não apenas porque a doença de Alzheimer é projetada para se tornar cada vez mais comum à medida que a população envelhece, mas também porque as opções atuais de tratamento oferecem uma melhora mínima na melhor das hipóteses. Em julho passado, um grande ensaio clínico encontrou pouco benefício em pacientes que receberam um grande novo medicamento chamado LMTX. E depois disso, outra droga esperançosa projetada para atingir a proteína amilóide, uma das marcas da doença de Alzheimer, também falhou em seu primeiro grande ensaio clínico. Apenas dois meses atrás, a Merck anunciou os resultados de seu teste com um medicamento chamado verubecestat, projetado para inibir a formação de proteína amilóide. Verificou-se que não era melhor que o placebo.

Os resultados da UCLA não se devem a um novo medicamento incrível ou avanço médico. Em vez disso, os pesquisadores usaram um protocolo que consiste em uma variedade de diferentes modificações no estilo de vida para otimizar parâmetros metabólicos – como inflamação e resistência à insulina – associados à doença de Alzheimer. Os participantes foram aconselhados a mudar sua dieta (muitos vegetais), exercitar-se, desenvolver técnicas para controlar o estresse e melhorar o sono, entre outras intervenções. O "efeito colateral" mais comum foi a perda de peso.

O estudo é notável não apenas por seus resultados notáveis, mas também pelo paradigma alternativo que representa no tratamento de uma doença crônica complexa. Gastamos bilhões de dólares em um esforço para entender a base molecular da doença de Alzheimer, na esperança de que ela leve à cura ou, pelo menos, a terapias mais eficazes. E, embora tenhamos ampliado bastante nosso conhecimento da doença, ela não produziu muitos tratamentos bem-sucedidos.

A situação é análoga em espécie, se não totalmente, a muitas outras doenças crônicas com as quais agora lutamos, como diabetes e doenças cardiovasculares. Embora tenhamos medicamentos eficazes para essas condições, nenhum funciona perfeitamente e todos têm efeitos negativos. Nossa compreensão dos processos celulares na raiz dessas doenças é sofisticada, mas o domínio técnico – o graal da cura – permaneceu indescritível.

Reconhecendo essas dificuldades, os pesquisadores da UCLA optaram por uma abordagem diferente. Partindo da premissa de que a doença de Alzheimer é uma manifestação particular de um sistema altamente complexo em desordem, eles procuraram otimizar o sistema alterando as entradas. Em outras palavras, os cientistas optaram por deixar de lado a caixa molecular que se mostrou tão irritante e, em vez disso, se concentrar no contexto da própria caixa. Embora não possamos dizer precisamente comoa intervenção funcionou, no nível celular, o importante é que funcionou.

O método não é totalmente novo. Os pesquisadores já mostraram que intervenções abrangentes e multifacetadas no estilo de vida podem melhorar significativamente os resultados em doenças cardiovasculares, diabetes e hipertensão. Mas é difícil para essas abordagens ganhar força por dois motivos. Primeiro, esses protocolos são mais desafiadores do que simplesmente tomar uma pílula na hora de dormir. Os pacientes precisam de educação, aconselhamento e apoio contínuos para efetuar mudanças significativas. E segundo, o modo farmacêutico de tratamento está profundamente incorporado ao nosso sistema médico atual. As companhias de seguros são criadas para pagar medicamentos, não para mudanças no estilo de vida; e os médicos aprendem farmacologia, não nutrição.

Apesar dessas dificuldades, é hora de começar a levar essas abordagens muito mais a sério. A prevalência da doença de Alzheimer deve triplicar nas próximas três décadas, para quase 14 milhões apenas nos Estados Unidos. Espera-se que o diabetes e outras doenças crônicas sigam uma trajetória semelhante. Tentar enfrentar esta epidemia apenas com medicamentos aumentará uma série de problemas, desde custos proibitivos a efeitos adversos, sem abordar nenhuma causa subjacente. Sabemos que a modificação abrangente do estilo de vida pode funcionar para muitas doenças crônicas, em alguns casos, assim como para medicamentos. Merece mais do que uma menção passada no final de um check-up anual – é hora de torná-lo uma pedra angular no tratamento não apenas da doença de Alzheimer, mas de todas as doenças crônicas.

Este artigo foi publicado originalmente na Aeon e foi republicado sob uma licença Creative Commons Attribution-No Derivatives.

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Editado por Pam Weintraub. Clayton Dalton é residente médico no Hospital Geral de Massachusetts, em Boston. Ele cursou medicina na Columbia University.


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Felipe Gonçalves

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