Hidrogênio Verde: A nova corrida para o Norte da África


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Os planos europeus para projetos de energia de hidrogênio no Norte da África cheiram a colonialismo verde.

A importação de energia do Norte da África faz parte dos planos de transição verde da União Europeia [File: Maxar Technologies/AFP]

O potencial do deserto do Saara no Norte da África para gerar grandes quantidades de energia renovável graças ao seu clima seco e vastas extensões de terra tem sido elogiado há muito tempo. Durante anos, os europeus, em particular, consideraram-no uma fonte potencial de energia solar que poderia satisfazer uma parte considerável das demandas de energia europeias.

Em 2009, o projeto Desertec, uma iniciativa ambiciosa para abastecer a Europa a partir de usinas solares do Saara, foi lançada por uma coalizão de empresas industriais e instituições financeiras europeias com a ideia de que uma pequena superfície do deserto pode fornecer 15 por cento da eletricidade da Europa por meio de alta tensão especial cabos de transmissão de corrente contínua.

O empreendimento Desertec acabou paralisado em meio a críticas a seus custos astronômicos e suas conotações neocoloniais. Depois de uma tentativa de revivê-lo como Desertec 2.0 com foco no mercado local de energia renovável, o projeto renasceu no Desertec 3.0, que visa atender à demanda da Europa por hidrogênio, uma alternativa energética “limpa” aos combustíveis fósseis.

No início de 2020, a Desertec Industrial Initiative (DII) lançou a MENA Hydrogen Alliance para ajudar a estabelecer projetos de energia na região do Oriente Médio e Norte da África que produzem hidrogênio para exportação.

Embora na Europa esses projetos possam parecer uma boa ideia – ajudar o continente a cumprir suas metas de redução das emissões de gases de efeito estufa – a visão do Norte da África é radicalmente diferente. Há preocupações crescentes de que, em vez de ajudar a região com sua transição verde, esses esquemas resultarão na pilhagem de recursos locais, expropriação de comunidades, danos ambientais e fortalecimento de elites corruptas.

Hidrogênio: a nova fronteira energética da África

Enquanto o mundo busca mudar para energia renovável em meio a uma crescente crise climática, o hidrogênio tem sido apresentado como um combustível alternativo “limpo”. A maior parte da produção atual de hidrogênio é o resultado da extração de combustíveis fósseis, levando a grandes emissões de carbono (hidrogênio cinza). A forma mais limpa de hidrogênio – hidrogênio “verde” – vem da eletrólise da água, um processo que pode ser alimentado por eletricidade de fontes renováveis ​​de energia.

Nos últimos anos, sob forte pressão de vários grupos de interesse, a UE abraçou a ideia de uma transição do hidrogênio como uma peça central de sua resposta climática, apresentando em 2020 sua estratégia para o hidrogênio no âmbito do Acordo Verde Europeu (EGD). O plano propõe a mudança para o hidrogênio “verde” até 2050, por meio da produção local e o estabelecimento de um fornecimento estável da África.

Foi inspirado nas ideias apresentadas pelo organismo comercial e grupo de lobby Hydrogen Europe, que definiu a “iniciativa de hidrogénio verde 2 x 40 GW”. De acordo com esse conceito, em 2030 a UE teria 40 gigawatts de capacidade doméstica de eletrolisador de hidrogênio renovável e importaria mais 40 gigawatts de eletrolisadores em áreas vizinhas, entre elas os desertos do Norte da África, usando gasodutos de gás natural existentes que já conectam a Argélia para a Europa.

A Alemanha, onde o Desertec foi lançado, está na vanguarda da estratégia da UE para o hidrogênio. Seu governo já abordou a República Democrática do Congo, África do Sul e Marrocos para desenvolver “combustível descarbonizado” gerado a partir de energia renovável, para exportação para a Europa e está explorando outras áreas / países potenciais particularmente adequados para a produção de hidrogênio verde. Em 2020, o governo marroquino firmou parceria com a Alemanha para desenvolver a primeira usina de hidrogênio verde do continente.

Iniciativas como a Desertec foram rápidas em entrar no movimento do hidrogênio, que provavelmente renderá bilhões de euros de financiamento da UE. Seu manifesto reflete a narrativa geral usada para promover os projetos de hidrogênio e energias renováveis. Tenta apresentá-los como benéficos para as comunidades locais. Afirma que pode trazer “desenvolvimento económico, empregos orientados para o futuro e estabilidade social nos países do Norte de África”.

Mas também deixa clara a natureza extrativa desse esquema: “para um sistema de energia totalmente renovável na Europa, precisamos do Norte da África para produzir eletricidade solar e eólica com custo competitivo, convertida em hidrogênio, para exportação por gasoduto para a Europa”. E faz questão de indicar o seu compromisso com a “Fortaleza Europa”, ao afirmar que os projetos poderiam “[reduce] o número de migrantes econômicos da região para a Europa ”.

Em outras palavras, a visão por trás do Desertec e de muitos desses projetos “verdes” europeus no Norte da África busca preservar as atuais relações de exploração neocolonial que a Europa tem com a região.

Uma ‘transição verde’ neo-colonial

Durante a era colonial, as potências europeias estabeleceram um vasto sistema econômico para extrair riquezas, matérias-primas e trabalho (escravo) do continente africano. Embora o século 20 tenha trazido a independência para as colônias africanas, esse sistema nunca foi desmontado; só foi transformado, muitas vezes com a ajuda de líderes e elites autoritárias pós-coloniais locais.

Agora, o receio é que a transição verde da UE continue a alimentar este sistema económico explorador em benefício das grandes empresas europeias e em detrimento das comunidades locais nos países africanos com os quais têm parceria. O impulso para novas cadeias de abastecimento de hidrogênio propostas em projetos como o Desertec faz pouco para aliviar essas preocupações.

Isso ocorre porque um dos maiores lobbies por trás da virada da UE para o hidrogênio representa as empresas de combustíveis fósseis, cujas origens estão intimamente ligadas às façanhas coloniais das potências europeias. Dois dos sócios da DII, por exemplo, são a gigante energética francesa Total e a petrolífera holandesa Shell.

Na África e em outros lugares, as empresas de combustíveis fósseis continuam a usar as mesmas estruturas econômicas exploradoras estabelecidas durante o colonialismo para extrair recursos locais e transferir riqueza para fora do continente.

Eles também estão interessados ​​em preservar o status quo político nos países africanos para que possam continuar a se beneficiar das relações lucrativas com elites corruptas e líderes autoritários. Isso basicamente permite que eles se envolvam na exploração do trabalho, degradação ambiental, violência contra as comunidades locais, etc. com impunidade.

Nesse sentido, não é surpreendente que a indústria de combustíveis fósseis e seus lobbies estejam pressionando para abraçar o hidrogênio como o combustível “limpo” do futuro, a fim de permanecer relevante e nos negócios. A indústria quer preservar a infraestrutura de gás natural e os gasodutos existentes, junto com as relações econômicas exploradoras por trás deles.

Dado o longo histórico da indústria de danos e abusos ambientais, também não é surpreendente que a unidade de hidrogênio esconda grandes riscos de poluição. O manifesto da Desertec, por exemplo, aponta que “em uma fase inicial (entre 2030-2035), um volume substancial de hidrogênio pode ser produzido pela conversão do gás natural em hidrogênio, sendo o CO2 armazenado em campos vazios de gás / petróleo”. Juntamente com o uso de recursos hídricos escassos para produzir hidrogênio, isso é mais um exemplo de despejo de resíduos no Sul global e deslocando os custos ambientais do Norte para o Sul.

Os benefícios econômicos para a população local também estão em questão. Um enorme investimento inicial seria necessário para estabelecer a infraestrutura necessária para produzir e transportar hidrogênio verde para a Europa. Dadas as experiências anteriores na execução de tais projetos de alto custo e capital intensivo, o investimento acaba criando mais dívida para o país receptor, aprofundando a dependência de empréstimos multilaterais e assistência financeira ocidental.

Os projetos de energia do Norte da África estabelecidos com o apoio europeu na última década já mostram como o colonialismo energético é reproduzido mesmo nas transições para energias renováveis ​​na forma de colonialismo verde ou apropriação verde.

Na Tunísia, um projeto de energia solar chamado TuNur, endossado pela Desertec, foi examinado por seus planos voltados para a exportação. Dada a enorme deficiência energética do país e a dependência das importações de gás natural argelino para geração de energia, exportar eletricidade enquanto a população local sofre com repetidos apagões faz pouco sentido.

No Marrocos, o processo de aquisição de terra pouco transparente e os planos de exploração de água da Usina Solar de Ouarzazate – também apoiados por membros do DII – levantaram questões sobre os possíveis danos que as comunidades locais podem sofrer. O alto custo do projeto – pago com empréstimos de instituições financeiras internacionais – também aumentou a preocupação com o peso da dívida no orçamento nacional.

Em meio à crescente crise climática, os países do Norte da África não podem se dar ao luxo de continuar a se envolver em tais projetos de exploração. Eles não podem continuar sendo exportadores de recursos naturais baratos para a Europa e local de custos socioambientais deslocados de sua transição verde.

Eles precisam de uma transição justa que envolva uma mudança para uma economia que seja ecologicamente sustentável, equitativa e justa para todos. Neste contexto, as relações e práticas neocoloniais existentes devem ser desafiadas e interrompidas.

Quanto aos países e empresas europeus, eles precisam romper com a lógica imperial e racializada de custos de externalização. Do contrário, eles continuariam a alimentar o colonialismo verde e a busca pelo extrativismo e exploração da natureza e do trabalho por uma agenda supostamente verde, o que minaria os esforços coletivos por uma resposta global eficaz e justa às mudanças climáticas.

As opiniões expressas neste artigo são do autor e não refletem necessariamente a posição editorial da Al Jazeera.


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